Nhân viên ngân hàng xây dựng công ty trị giá hàng triệu đô la từ một bài viết trên Facebook

Benjamin Swan, co-founder và CEO của Sustenir

Nếu một lúc nào đó bạn cảm thấy có lỗi vì đang lãng phí thời gian trên mạng xã hội, hãy nhớ rằng cảm hứng cho các ý tưởng kinh doanh có thể đến từ bất kỳ đâu.

Đó là trường hợp của Benjamin Swan, người đã nảy sinh ý tưởng khiến anh từ bỏ công việc làm thuê và bắt tay vào xây dựng một công ty trị giá hàng triệu đô la. Điều thú vị là ý tưởng kinh doanh ấy lại bắt đầu với một bài viết trên Facebook

“Tôi đang trên đường đi làm về và tôi đã đọc một bài báo của giáo sư sinh học Dickson Despommier về tương lai của nông nghiệp và mô hình canh tác thẳng đứng rất đặc biệt”, Swan cho biết, đề cập đến phương thức trồng trọt trong các kệ được xếp chồng lên nhau theo hướng thẳng đứng thay vì theo phương ngang như thông thường.

Benjamin Swan, co-founder và CEO của Sustenir

“Tôi đã xem rất nhiều hình minh họa và tự nghĩ … những thứ này sẽ không thể áp dụng ở Châu Á”. Và rồi buổi tối hôm đó, cựu kỹ sư, lúc đó đang làm việc cho Citibank ở Singapore, đã tìm kiếm giải pháp trên Google và Youtube.

“Tôi cảm thấy rằng tất cả mọi thứ tôi đã làm trong cuộc đời đều dẫn đến thời điểm này … Tôi nghĩ đây là cơ hội để tôi làm điều gì đó có thể tạo ra sự khác biệt”.

Benjamin Swan – Co-founder và CEO của SUSTENIR

Sau 6 tháng và nhiều đêm thức trắng để thử nghiệm, Swan, cùng với người đồng sáng lập Martin Lavoo, đã hoàn thành nguyên mẫu đầu tiên cho một trang trại thẳng đứng trong nhà có thể tái sản xuất ở Singapore.

Và cùng với đó, những hạt giống đầu tiên của Sustenir đã được gieo. Trong vòng 18 tháng, Swan và Lavoo đã bỏ công việc hàng ngày để theo đuổi dự án toàn thời gian. Và đến hôm nay, sau 5 năm, cặp đôi này đã bơm hàng triệu đô la của riêng mình và tiền của các nhà đầu tư vào các trang trại thẳng đứng được thiết kế để sản xuất thực phẩm ở châu Á bền vững và hiệu quả hơn.

Giải quyết các thách thức thực phẩm toàn cầu

Đó có vẻ như là một bước ngoặt mạnh mẽ cho một nhân viên ngân hàng chán nản công việc thường ngày của mình. Thật vậy, Swan, Giám đốc điều hành Sustenir, cho biết chưa bao giờ trong giấc mơ điên rồ nhất của mình, anh ấy nghĩ rằng anh ấy sẽ làm nông nghiệp, hoặc thậm chí là kinh doanh. Nhưng, khi lần đầu tiên tình cờ tìm thấy ý tưởng trong bài viết của Despommier, anh nói rằng anh coi đó là cơ hội của mình để “chiến đấu cho một cuộc chiến chính nghĩa”.

“Tôi cảm thấy rằng tất cả mọi thứ tôi đã làm trong cuộc sống của tôi đều dẫn đến thời điểm này”, Swan nói. “Khoảng thời gian làm trong ngành xây dựng, làm nhân viên ngân hàng rồi tất cả những kỹ năng mà tôi đã học được, tôi nghĩ rằng đây là cơ hội để tôi làm điều gì đó sẽ tạo ra sự khác biệt, một cơ hội để chiến đấu cho một cuộc chiến chính nghĩa”.

Trên toàn cầu, sản xuất thực phẩm đang trở thành một vấn đề nóng bỏng. Các chính phủ và doanh nghiệp đang tìm kiếm những cách sáng tạo để giải quyết vấn đề này phù hợp hơn với các mối quan tâm về xã hội và khí hậu ngày nay. Thách thức đó đặc biệt được cảm nhận ở châu Á – đặc biệt là Singapore và Hồng Kông – nơi dân số tăng và hạn chế về đất đai gây áp lực lên ngành nông nghiệp.

Các trang trại thẳng đứng có thể cung cấp giải pháp cho điều đó bằng cách giảm không gian cần thiết cho sản xuất và điều khiển được các yếu tố khí hậu trong nhà (ví dụ với đèn LED) để những loại cây trồng ngoại lai vẫn có thể được trồng cách xa môi trường tự nhiên của chúng, từ đó sản phẩm sẽ đến gần hơn với người tiêu dùng. Một ví dụ là cải xoăn (kale) của Sustenir, Swan cho biết phương thức canh tác thẳng đứng có thể làm cho quá trình sản xuất hiệu quả hơn 127 lần so với các trang trại truyền thống trên mỗi feet vuông.

“Chúng ta biết rằng nông nghiệp đang là một vấn đề lớn”, Swan nói. “Chúng ta phụ thuộc vào các kỹ thuật đã được sử dụng trong nhiều thế kỷ. Và trong khi chúng ta đang cố gắng áp dụng tự động hóa, cải thiện cách sử dụng máy móc,… điều mà chúng ta gần như không thể thay đổi là diện tích đất. Vì vậy, canh tác thẳng đứng có thể giải quyết vấn đề đó”.

Cải xoăn kale được trồng theo phương pháp thẳng đứng trong trang trại của Sustenir

Làm cho nông nghiệp trở nên thú vị

Các công ty nông nghiệp theo chiều dọc, trong đó có Sustenir là một trong nhiều công ty trên toàn cầu, không chỉ cố gắng phát minh lại các quy trình sản xuất nông nghiệp vất vả. Họ cũng đang cố gắng truyền cảm hứng cho một lĩnh vực nặng nhọc đã phải vật lộn để thu hút những lao động trẻ, nhân công thế hệ millennial – những người được cho là thích các thành phố lớn và không gian làm việc chung hơn là cuộc sống ở các vùng quê hoặc tỉnh lẻ.

Swan, hiện 38 tuổi, cho biết anh hy vọng công việc kinh doanh của mình có thể giúp thay đổi tư duy đó và thu hút nhiều người trẻ hơn vào ngành nông nghiệp.

“Khi mọi người nghĩ về nông nghiệp, họ thường hình dung rằng họ sẽ phải làm việc với bùn đất, dưới ánh nắng mặt trời gay gắt”, Swan nói. “Cho đến khi chúng tôi đưa họ vào môi trường canh tác theo chiều dọc mới mẻ này, họ mới thực sự thốt lên ‘wow! thật tuyệt!'”

“Chúng tôi không chỉ làm về nông nghiệp mà còn là một công ty công nghệ. Chúng tôi thực sự sử dụng công nghệ để tạo ra những sản phẩm tuyệt vời”

Benjamin Swan – Co-founder và CEO của SUSTENIR

“Chúng tôi không chỉ làm về nông nghiệp mà còn là một công ty công nghệ. Chúng tôi thực sự sử dụng công nghệ để tạo ra những sản phẩm tuyệt vời”, Swan tiếp tục chia sẻ, đề cập đến việc sử dụng trí tuệ nhân tạo của Sustenir, và phát triển một trợ lý robot theo thời gian thực để theo dõi môi trường nông trại.

Bên cạnh đó, Swan cũng đang kết hợp một tinh thần trẻ trung, có chí cầu tiến vào phong cách lãnh đạo của mình. Với vai trò là giám đốc điều hành, anh xây dựng một buổi tập thể dục buổi sáng thành thói quen trong ngày làm việc của mình. Anh cho biết đó là thời điểm nhất để những ý tưởng của anh xuất hiện. Swan cũng khuyến khích 30 nhân viên của mình thực hành những thói quen tương tự.

“Tôi tạo ra một môi trường cho tất cả các cộng sự trong công ty này để họ tự tạo ra cách họ muốn hoàn thành công việc của mình”, Swan nói. “Tôi cho họ sự tự do đó, tôi đặt KPI là những gì cần phải đạt được nhưng cho phép họ làm theo cách họ muốn làm, từ đó cho họ quyền tự quyết hoàn toàn.”