Ngày đi học, tối làm shipper, làm thế nào chàng trai 19 tuổi này kiếm được trăm triệu USD

y tuong khoi nghiep thanh cong anh 3
Ben Francis -19 tuổi - sáng lập thướng hiệu quần áo thể thao nổi tiếng Gymshark.

Thoạt nghe, chúng ta khó có thể hình dung được chàng sinh viên 19 tuổi Ben Francis lấy đâu ra thời gian lẫn sức lực để vừa đi học, đi làm thêm, lại vừa triển khai dự án khởi nghiệp của mình.

Trong khi nhiều người trẻ lựa chọn giải pháp duy trì một công việc văn phòng bình thường, đồng thời triển khai song song startup của mình, thì Ben Francis đã bắt đầu khởi nghiệp ngay từ khi còn là sinh viên. Vào năm 2012, chàng trai 19 tuổi khi đó phải đi học gần như cả ngày, sau đó làm nhân viên giao pizza đến tận khuya và đồng thời duy trì hoạt động của dự án khởi nghiệp mang tên Gymshark.

Chia sẻ trong một chương trình về khởi nghiệp của BBC, Ben nhớ lại: “Ngày trước, tôi phải đến trường Đại học Aston ở Birmingham để học cho tới đầu giờ chiều, và sau đó sẽ sang Pizza Hut làm việc từ 5h00 – 10g00 tối. Tôi có thể trả lời email khách hàng của Gymshark trong thời gian nghỉ giữa các chuyến giao pizza. Làm xong, tôi sẽ về nhà và chỉnh sửa website cũng như thiết kế sản phẩm mới”.

Dù doanh thu khi ấy của Gymshark rất ấn tượng, đạt tới 250.000 bảng Anh/năm, song cái giá phải trả cũng không hề nhỏ. Sau 2 năm làm việc đến kiệt sức, Ben đã quyết định nghỉ học và bỏ luôn cả công việc giao pizza để tập trung phát triển công việc kinh doanh. Bẵng đi một thời gian, đến hôm nay, Gymshark tuyên bố mức doanh thu dự kiến của năm 2019 sẽ lên tới hơn 100 triệu bảng Anh.

Được biết, từ trước khi bắt đầu kinh doanh vào năm 2012, tinh thần khởi nghiệp đã sớm ăn sâu vào máu chàng sinh viên trẻ. Khi còn là một thiếu niên, Ben đã xây dựng một website chuyên bán biển số xe hơi. Ngoài ra, vì vốn là một fan trung thành của thể hình, nên Ben đã phát triển và ra mắt 2 ứng dụng trên điện thoại thông minh giúp theo dõi quá trình tập luyện, một trong số đó đã giúp anh kiếm được khoảng 8.000 bảng Anh.

Sau đó, ý tưởng về Gymshark cũng nối tiếp ra đời. Ban đầu, Gymshark được định hình là một website bán lẻ thực phẩm bổ sung trực tuyến dành cho những người luyện tập thể hình. Ben nói: “Tôi thường xuyên đi tập gym và khá thích bộ môn này; về cơ bản mà nói, thì tôi cũng muốn lấn sân vào lĩnh vực thể hình. Tôi muốn kết hợp sở thích này với việc tạo nên một website bán hàng”.

Khi nhận ra biên lợi nhuận từ việc bán thực phẩm bổ sung quá thấp, Ben đã chuyển hướng kinh doanh một mặt hàng mới – trang phục thể hình. Anh chia sẻ: “Tôi vẫn còn nhớ mình đã tìm kiếm khắp nơi mà chẳng thấy một bộ đồ nào ưng ý cả. Thế nên, tôi đã tự nhủ rằng, phải tự làm lấy mà thôi”.

Với sự hỗ trợ từ anh trai và một nhóm bạn, Ben đã mua một chiếc máy khâu và một chiếc máy in để tự may những chiếc áo thun ba lỗ cũng như áo thun ngắn tay tại garage của gia đình. “Bà tôi biết làm rèm cửa, nên đã dạy cho tôi cách may đồ. Tôi vẫn nhớ, ngày đó, để xử lý khoảng 10 đơn hàng và hoàn thiện khoảng 12 – 15 sản phẩm sẽ mất gần như cả ngày. Tuy nhiên, việc vừa làm vừa học thực sự rất vui”, Ben nói.

y tuong khoi nghiep thanh cong anh 1
Gymshark đã chuyển hướng sang kinh doanh trang phục thay vì thực phẩm bổ sung vì biên lợi nhuận thấp

Nhìn lại hành trình đã qua, Ben thừa nhận rằng, lúc chuyển hướng sang kinh doanh trang phục, Gymshark vẫn không có bất cứ kế hoạch phát triển nào sau một thời gian. “Giống như là, tôi rất muốn mặc những bộ đồ này, nên đã tự tay làm ra nó vậy thôi”, Ben chia sẻ. Và rồi, Gymshark bắt đầu làm ra những chiếc áo ba lỗ tập thể hình hướng đến đối tượng khách hàng là các cậu thiếu niên có vóc người tương đối ốm; bởi vì, phần lớn các sản phẩm trên thị trường đều dành cho những người đi tập đã lâu và có cơ bắp rõ ràng.

Ben nói thêm, giá của các sản phẩm khi đó cũng được anh phỏng đoán, chứ Gymshark không có chiến lược định giá cụ thể nào cả. “Thú thật, chúng tôi đã tự hỏi bản thân muốn trả cho thứ này bao nhiêu rồi tự định giá, chứ không có bất kỳ phương pháp chuyên nghiệp nào cả”.

Dẫu vậy, chỉ hơn 6 năm sau, Gymshark giờ đây đã cán mốc hơn 1,2 triệu khách hàng cùng 215 nhân viên làm việc tại trụ sở ở West Midlands. Bằng cách nào mà hãng quần áo thể thao này lại có thể đạt được sự tăng trưởng nhanh chóng đến như vậy? Nói một cách ngắn gọn, thì tất cả thành công của Gymshark đều đến từ việc tận dụng sức lan tỏa của mạng xã hội.

Cụ thể hơn, Gymshark đã tặng miễn phí quần áo cho những người có tầm ảnh hưởng (influencers) trong cộng đồng yêu thích thể hình như các vận động viên nổi tiếng, với hi vọng rằng, những ngôi sao này sẽ nhận xét tốt về sản phẩm trên các kênh mạng xã hội như Youtube, Instagram, Facebook… Và ý tưởng này đã mang lại thành công lớn, vượt xa những kỳ vọng của Gymshark. Chẳng mấy chốc, doanh số bán hàng đã tăng lên chóng mặt.

y tuong khoi nghiep thanh cong anh 2
Ý tưởng sử dụng các influencers để quảng bá sản phẩm trên mạng xã hội đã mang lại thành công lớn cho Gymshark

Song song với việc hợp tác với các influencers, Gymshark cũng đảm bảo sao cho tài khoản mạng xã hội của mình luôn thu hút và thú vị nhất có thể. Hiện nay, Gymshark đã có tới 2,4 triệu lượt theo dõi trên Instagram và 1,5 triệu trên Facebook. Gần đây, hãng quần áo này còn tổ chức nhiều sự kiện tại khắp nơi trên thế giới, mà trong đó, các khách hàng trung thành của Gymshark sẽ có cơ hội được gặp gỡ, giao lưu cùng một số influencers. Thông thường, sẽ có hàng trăm người đến tham dự các sự kiện như thế này.

Bên cạnh đó, một yếu tố quan trọng, góp phần không nhỏ vào thành công của Gymshark, phải kể đến những cá nhân dày dạn kinh nghiệm được Ben mời về giúp đỡ cho thương hiệu. Vào năm 2015, Steve Hewitt – một chuyên gia kỳ cựu trong ngành trang phục thể thao đã hợp tác với Gymshark trên cương vị giám đốc quản lý, trước khi chính thức trở thành CEO vào tháng tư năm ngoái.

Dù vậy, Ben vẫn sở hữu phần lớn công ty; Hewitt và Paul Richardson – giám đốc chiến lược – cũng nắm giữ lượng cổ phần đáng kể. Một cổ đông khác của công ty là Lewis Morgan – người bạn đã giúp Ben thành lập Gymshark, song đã rời đi chỉ vài năm sau đó.

Emily Sutherland – cây bút nổi tiếng của tờ tạp chí thương mại Drapers – cho rằng, yếu tố quyết định đằng sau thành công của Gymshark là việc tận dụng các influencers trên mạng xã hội. Cô nói: “Lý do các influencers có thể khiến khách hàng lựa chọn Gymshark thay vì những thương hiệu khác là nhờ cảm giác tin tưởng mà họ mang lại”.

Đồng thời, vì Gymshark là một thương hiệu chỉ phân phối trực tuyến và áp dụng phương thức marketing trực tiếp tới khách hàng, nên nó “có thể duy trì được sự linh hoạt, thích ứng nhanh chóng đối với những thay đổi trên thị trường và không phải gồng gánh các khoản chi phí đắt đỏ khi xây dựng cửa hàng”, Sutherland nhận định.

Trong thời gian tới, Gymshark đặt kế hoạch tăng doanh số bán hàng ở nước ngoài. Hiện tại 40% doanh số của thương hiệu này đến từ thị trường Mỹ. Mục tiêu đến năm 2020, Gymshark sẽ có 25 cửa hàng trực tuyến được thiết kế phù hợp với từng quốc gia, so với con số 11 cửa hàng hiện tại. Đồng thời, nhiều khả năng, sắp tới, thương hiệu này cũng sẽ mở một cửa hàng vật lý đầu tiên.

“Tôi không thường đi mua sắm, nhưng đang xem xét để mở một cửa hàng vật lý ở đâu đó. Tôi cũng không chắc lắm, vì chúng tôi sẽ cần khá nhiều diện tích. Tôi muốn mở cửa hàng ở một địa điểm nào đó thật độc đáo”, Ben tiết lộ.